Un estudio identifica una variante del gen de los «búhos nocturnos»

Si toda la vida has sido un ave nocturna y las mañanas son tu némesis, quizá puedas culpar a una mutación genética de todos esos trasnoches.

Investigadores de la Universidad Rockefeller han descubierto que una variante del gen CRY1 ralentiza el reloj biológico interno -llamado reloj circadiano- que normalmente dicta cuándo se tiene sueño cada noche y cuándo se está listo para despertarse. Las personas con la variante «búho nocturno» de este gen tienen un ciclo circadiano más largo que la mayoría, lo que hace que permanezcan despiertas más tarde, informó el equipo el 6 de abril en Cell.

«En comparación con otras mutaciones que se han relacionado con trastornos del sueño en familias aisladas de todo el mundo, éste es un cambio genético bastante impactante», afirma el autor principal, Michael W. Young, catedrático Richard y Jeanne Fisher y director del Laboratorio de Genética Rockefeller. Según la nueva investigación, la mutación puede estar presente en una de cada 75 personas de algunas poblaciones.

Diagnóstico de los noctámbulos

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades calculan que entre 50 y 70 millones de adultos estadounidenses padecen algún trastorno del sueño o de la vigilia. Estas afecciones -que van desde el insomnio a la narcolepsia- pueden predisponer a las personas a padecer enfermedades crónicas como la diabetes, la obesidad y la depresión.

A las personas que se autocalifican de noctámbulas se les suele diagnosticar un trastorno de la fase del sueño retrasada (TFSR). Su ciclo de sueño-vigilia de 24 horas se retrasa, lo que les hace estar enérgicos mucho después de que la mayoría de la gente se haya dormido.

Acostarse tarde tiene sus desventajas: la mayoría de las personas con DSPD se ven obligadas a despertarse antes de lo que les pide el cuerpo para poder llegar a tiempo al trabajo o al colegio, lo que les provoca no sólo insomnio a primera hora de la noche, sino también fatiga durante el día.

Ciclos de sueño libres

El laboratorio de Young lleva más de tres décadas estudiando el reloj circadiano e identificando una serie de genes implicados en que moscas, humanos y otros animales sigan un horario para comer y dormir.

Para averiguar si las mutaciones en alguno de los genes circadianos conocidos estaban relacionadas con la DSPD, Young -junto con la investigadora asociada Alina Patke, primera autora y coautora del nuevo artículo- colaboró con investigadores del sueño del Weill Cornell Medical College. Se pidió a los sujetos que pasaran dos semanas en un apartamento de laboratorio aislado de cualquier indicio de la hora del día, comiendo y durmiendo siempre que quisieran. Los investigadores también recogieron células de la piel de cada persona.

La mayoría de las personas siguen un ciclo de sueño-vigilia de aproximadamente 24 horas cuando se encuentran en un entorno tan libre. Sin embargo, un sujeto con DSPD que captó el interés de los investigadores no sólo se quedaba despierto hasta más tarde, sino que tenía un ciclo unos 30 minutos más largo. Además, los cambios en la temperatura corporal y en las hormonas que acompañan al reloj circadiano -incluida la melatonina, que ayuda a regular el sueño- también se retrasaron.

«En la mayoría de las personas, los niveles de melatonina empiezan a aumentar sobre las 9 o las 10 de la noche», explica Young. «En este paciente con DSPD eso no ocurre hasta las 2 o 3 de la madrugada».

Un paciente señala el camino

Cuando los investigadores examinaron el ADN del paciente con DSPD, destacó una variante: una mutación en CRY1, un gen que ya se había implicado en el ciclo circadiano.

En un reloj circadiano sano, un puñado de genes se activan y desactivan a lo largo de un ciclo de 24 horas. La proteína fabricada por CRY1 se encarga normalmente de suprimir algunos de estos genes durante ciertas partes del ciclo. Pero Young y Patke descubrieron que la mutación identificada en el paciente hacía que la proteína CRY1 estuviera más activa de lo habitual, manteniendo desactivados otros genes del reloj durante un periodo de tiempo más largo.

Los investigadores se pusieron en contacto con otros miembros de la familia del paciente y descubrieron cinco parientes que compartían la mutación en CRY1. Todos ellos presentaban también signos de DSPD o antecedentes de problemas de sueño persistentes.

A continuación, el equipo de Young recurrió a grandes bases de datos genéticos de todo el mundo para determinar la prevalencia de las mutaciones en CRY1. Con un colaborador de Turquía, identificaron primero a muchas familias no emparentadas y a docenas de turcos con la mutación CRY1. Tras ponerse en contacto con ellos y realizarles entrevistas y cuestionarios, los investigadores pudieron confirmar que 38 personas con la mutación presentaban alteraciones del sueño, mientras que ninguno de sus familiares sin la mutación CRY1 tenía patrones de sueño inusuales.

Por último, tras buscar mutaciones CRY1 en bases de datos genéticas más amplias, el grupo de Young calculó que hasta una de cada 75 personas de ascendencia europea no finlandesa tiene al menos una copia de la mutación DSPD. La mutación es dominante, lo que significa que una sola copia puede causar un trastorno del sueño.

Quemar el aceite de medianoche

Los investigadores afirman que, por el momento, no se ha establecido ningún beneficio para los pacientes con DSPD que se sometan a la prueba de la mutación CRY1.

«Encontrar la causa no soluciona inmediatamente el problema», dice Patke. «Pero no es inconcebible que se puedan desarrollar fármacos en el futuro basados en este mecanismo».

Por ahora, muchos pacientes con DSPD son capaces de controlar sus ciclos de sueño -y acostarse antes de lo que les pide el cuerpo- siguiendo unos horarios estrictos.

«Es un poco como fumar cigarrillos, en el sentido de que hay cosas que podemos hacer para ayudar al problema antes de recurrir a los fármacos», dice Young. A algunos pacientes parece ayudarles exponerse mucho a la luz durante el día, añade.

El equipo ya tiene planeados futuros estudios para averiguar si las mutaciones en CRY1 afectan también a los ciclos metabólicos de las personas con DSPD, ya que se sabe que el ciclo circadiano humano no sólo regula el sueño, sino también el hambre y los niveles de metabolitos y hormonas.

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *