Hallazgo de antiguas moléculas orgánicas en Marte

Dondequiera que florezca la vida, deja una tarjeta de visita escrita en moléculas orgánicas, y los investigadores han pasado décadas esperando descubrir estas firmas reveladoras en Marte.

El rover Curiosity de la NASA ha dado ahora un impulso considerable a esas esperanzas tras encontrar depósitos orgánicos atrapados en rocas expuestas que se formaron hace aproximadamente 3.500 millones de años (Science 2018, DOI: 10.1126/science.aas9185). El descubrimiento del rover en el cráter Gale demuestra que las moléculas orgánicas estaban presentes cuando esa parte del planeta rojo albergaba un lago potencialmente habitable. También demuestra que estos rastros pueden sobrevivir a través de los años, listos para ser descubiertos por los robots exploradores.

Moléculas

«Empezamos esta búsqueda hace 40 años, y ahora por fin tenemos un conjunto de moléculas orgánicas que nos dice que estas cosas se conservan cerca de la superficie», dice Jennifer L. Eigenbrode, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA, que dirigió el estudio.

El Curiosity recogió muestras de lodo y las calentó gradualmente hasta los 860 ºC, utilizando cromatografía de gases/espectrometría de masas para estudiar los gases producidos. Se identificó una mezcla de moléculas, como el tiofeno, los metiltiofenos y el metanotiol, que probablemente son fragmentos de macromoléculas orgánicas más grandes en el sedimento. Estos depósitos orgánicos pueden ser algo parecido al kerógeno, la materia orgánica fosilizada que se encuentra en las rocas sedimentarias de la Tierra y que contiene una mezcla de hidrocarburos cerosos e hidrocarburos aromáticos policíclicos.

Los compuestos orgánicos que se transformaron originalmente en querógeno marciano podrían proceder de tres posibles fuentes -actividad geológica, meteoritos u organismos vivos-, pero los datos del Curiosity no ofrecen ninguna pista sobre esta cuestión. «La fuente más plausible de estos elementos orgánicos es el exterior del planeta«, afirma Inge Loes ten Kate, astrobióloga de la Universidad de Utrecht, que no participó en la investigación. Señala que cada año llegan a Marte entre 100 y 300 toneladas métricas de moléculas orgánicas, transportadas en partículas de polvo interplanetario. «Hace tres mil millones de años, el sistema solar estaba mucho más agitado«, afirma Ten Kate, por lo que las entregas de materia orgánica a través de los viajeros interplanetarios habrían sido mucho mayores.

El Curiosity había detectado anteriormente clorocarbonos en el suelo marciano, que probablemente se generaron por reacciones con el abundante perclorato que se encuentra en la superficie del planeta. En cambio, las muestras de lodo han aportado «lo que esperamos de la materia orgánica natural», afirma Eigenbrode.

El misterio del metano

Mientras tanto, el espectrómetro infrarrojo del rover ha estado abordando el viejo rompecabezas del metano marciano (Science 2018, DOI: 10.1126/science.aaq0131). Las sondas en órbita de Marte, junto con los telescopios en la Tierra, han visto previamente penachos ocasionales de metano en la atmósfera del planeta, lo que hace especular que el gas podría provenir de la actividad geológica o incluso de organismos productores de metano.

El Curiosity ha realizado mediciones de metano a lo largo de 55 meses en la Tierra, abarcando tres años marcianos, que ahora revelan que la concentración atmosférica del gas varía estacionalmente entre 0,24 y 0,65 partes por mil millones en volumen. «Es la primera vez que el metano de Marte se repite«, afirma Christopher R. Webster, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que dirigió el trabajo. «Antes siempre parecía algo aleatorio».

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