¿Ha encontrado el ADN su lugar como herramienta forense?

Científicos del Departamento de Energía de EE.UU. afirman que un nuevo método de análisis de las mutaciones genéticas en las proteínas del cabello humano podría dar lugar a la primera técnica forense, distinta del análisis de ADN, que podría relacionar de forma fiable las pruebas biológicas con una sola persona con precisión científica.

En los resultados publicados el miércoles, los investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (California) afirman que su primer estudio -que utiliza cabellos recuperados de 76 personas vivas y seis conjuntos de restos óseos de Londres que datan de la década de 1750- muestra la promesa de la «proteómica» del cabello, o el estudio de las proteínas que producen los genes.

«Con la identificación basada en las proteínas nos encontramos en una situación muy similar a la de los perfiles de ADN durante los primeros días de su desarrollo», dijo Brad Hart, director del Centro de Ciencias Forenses del laboratorio nacional y coautor del estudio con el investigador principal Glendon Parker. «Este método cambiará las reglas del juego en el ámbito forense», dijo Hart, aunque advirtió que aún quedan muchos pasos por dar antes de que sea validado.

Si se confirma, según los expertos independientes, el análisis de las proteínas capilares podría disipar las dudas sobre la fiabilidad de las comparaciones visuales de los mechones de pelo, una técnica cuya subjetividad ha suscitado críticas por la frecuente exageración de las afirmaciones de los expertos.

El análisis de proteínas también podría suponer una valiosa forma de corroborar las actuales pruebas de ADN de última generación, que se basan en pequeñas trazas o mezclas de material genético de diferentes personas. Las mezclas de ADN pueden encontrarse en muestras tan pequeñas como un puñado de células de la piel invisibles para el ojo. Pero la interpretación de los resultados se ha vuelto más compleja y controvertida, incluso a medida que las pruebas de ADN de rastros o de bajo número de copias se convierten en una de las áreas de más rápido crecimiento del trabajo de los laboratorios de criminalística.

Con el análisis de proteínas, «en el mejor de los casos se acabará disponiendo, en un plazo de cinco a diez años, de un método complementario pero distinto del que tenemos actualmente para identificar correctamente o excluir a la persona correcta implicada en un delito«, dijo Glinda S. Cooper, directora de ciencia e investigación del Proyecto Inocencia, que aboga por los presos que buscan la exoneración mediante pruebas de ADN.

La advertencia del estudio de Livermore, dijo, es el pequeño tamaño de la muestra.

«Necesitamos saber mucho más sobre la variabilidad de lo que miden las poblaciones, y necesitamos saberlo para» subgrupos que van desde grupos raciales enteros y grupos de personas de diferentes regiones del mundo, por ejemplo, hasta las familias inmediatas y extendidas.

En el estudio, publicado en la revista de la Biblioteca Pública de Ciencias PLOS One, el equipo de Hart se basó en la investigación genética humana que ha revolucionado la investigación criminal desde la primera condena por ADN en 1988.

A diferencia de las comparaciones visuales de rasgos como las huellas dactilares o los cabellos humanos, que se basan en la opinión de los expertos sobre una coincidencia, los perfiles de ADN calculan las probabilidades exactas de que una prueba proceda de un individuo mediante la búsqueda de secuencias cortas y repetitivas de material genético en diferentes puntos del mapa genético de una persona.

Las proteínas son largas cadenas de moléculas ensambladas mediante recetas en el ADN de cada persona, que los padres transmiten a sus hijos, dijo Hart.

El equipo de Hart estableció que las mutaciones del ADN de una persona también provocan pequeños cambios en los aminoácidos, que son los componentes básicos de las proteínas. La frecuencia de los cambios puede medirse y, una vez que se sepa con qué frecuencia se producen las mutaciones de las proteínas en una población determinada, el análisis de las proteínas podría utilizarse del mismo modo que el ADN para identificar a una persona, dijeron los investigadores.

El estudio de Livermore se realizó con Protein-Based Identification Technologies de Utah, fundada por Parker, y en colaboración con investigadores de siete universidades de Estados Unidos y Gran Bretaña.

El estudio encontró 185 marcadores proteínicos en un examen de muestras de cabello de hombres y mujeres de 66 estadounidenses europeos, cinco afroamericanos, cinco kenianos y seis restos tomados de cementerios del área metropolitana de Londres que datan de los años 1750 a 1850.

El número y el patrón de los marcadores proteicos de cada persona en combinación eran únicos, dijo Hart.

Los científicos participantes e independientes advirtieron que cualquier investigación inicial debe ser considerada con escepticismo, sujeta a la confirmación de otros.

Christopher J. Hopkins, director del Programa de Posgrado en Ciencias Forenses de la Universidad de California en Davis, donde un colega colaboró en el estudio de Livermore, dijo que los investigadores todavía se enfrentan a preguntas, incluyendo por qué los marcadores de proteínas del cabello varían entre gemelos idénticos con perfiles de ADN coincidentes, y si la dieta o el medio ambiente pueden cambiar los marcadores de proteínas con el tiempo.

Sin embargo, Hopkins, agente del FBI desde hace 25 años y que pasó seis años como experto en comparación de cabellos en el laboratorio del FBI, dijo: «No creo que sea exagerado decir que podría cambiar las reglas del juego» debido a la frecuencia con la que se encuentran cabellos en las escenas de crímenes violentos.

El ADN puede recuperarse de las raíces del cabello, pero no es frecuente. Las pruebas de ADN, menos precisas, pueden realizarse en los tallos del cabello, pero sólo pueden rastrear a las personas que comparten una herencia por parte de sus madres. Ambos tipos de ADN pueden degradarse con el paso de las décadas, en comparación con las proteínas del cabello, que permanecen intactas durante siglos.

Un portavoz del FBI dijo que la oficina «está al tanto y sigue la investigación».

Hart dijo que el laboratorio ha gastado hasta ahora unos 3 millones de dólares en el trabajo, con el apoyo del Departamento de Defensa de EE.UU. y en conjunción con becas de investigación del Departamento de Justicia.

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